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Un nuevo mutante puede ser la causa del regreso de un patógeno que iba a ser erradicado

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TechnoMiz Ciencia

La higiene y los antibióticos habían puesto a guión a la escarlatina, una dolencia causada por la bacilo Streptococcus pyogenes. Los síntomas que causa son dolor de cañón, fiebre, dolor de capital, inflamación de los ganglios linfáticos y sarpullidos, especialmente entre los niños de cinco a 15 abriles. Pero desde hace diez abriles, los casos de escarlatina están en aumento en Reino Unido, Corea del Sur, Vietnam o China. Y se desconoce la causa.

Un nuevo estudio que se ha publicado en « Nature Communications» ha entregado algunas pistas de lo que puede estar ocurriendo. Científicos de la Universidad de Queensland, Australia, han detectado genes implicados en la producción de superantígenos, moléculas reconocidas por el sistema inmunitario y que producen un síndrome tóxico.

«A partir de 2011, el radio vivo de la pandemia —de escarlatina— se hizo evidente, a posteriori de detectar un segundo brote en Reino Unido», ha explicado Stephan Brouwer, investigador de la Universidad de Queensland y coautor del trabajo. «Ahora, hemos descubierto brotes aislados en Australia». De hecho, este resurgir ha multiplicado por cinco la incidencia de la enfermedad y ha causado más de 600.000 casos en todo el mundo.

Genes «robados» a un virus

Investigando los genes de una cepa de S. pyogenes del noreste oriental los autores detectaron un superantígeno que parece solucionar a la bacilo el ataque a las células hospedadoras y que nunca se había detectado antiguamente en ninguna bacilo.

Esto subraya no solo la importancia de investigar ese antígeno, sino además que las cepas que están resurgiendo no descienden de las mismas bacterias que se extendieron durante el siglo pasado: por así decirlo, este mutante o cepa aprendió por su cuenta a saltarse las defensas del organismo.

Lo más interesante, es que parece ser que la bacilo adquirió esta utensilio con la ayuda inesperada de un fago, un virus que infecta a bacterias, según han propuesto los investigadores: «Las toxinas habrían sido transferidas a la bacilo cuando fueron infectadas por virus portadores de esos genes de toxinas», ha dicho Mark Walker, además coautor del trabajo.

Los investigadores han demostrado que estas toxinas le permiten a la bacilo colonizar de forma más eficaz a su hospedador, dejando detrás a otras variantes de S. pyogenes menos eficaces. De hecho, al desactivar estos genes, han comprobado cómo la bacilo pierde su capacidad de infectar a animales de laboratorio.

Relación con la COVID-19

Los autores del trabajo han comentado que la pandemia de COVID-19 ha facilitado probablemente la contención de la escarlatina, porque esta dolencia se transmite además a través de aersoles. No obstante, creen que cuando se levanten las restricciones y las medidas de protección la escarlatina podría resurgir.

«Al igual que con la COVID-19, una vacuna será crítica para erradicar a la escarlatina, una de las enfermedades infantiles más generalizada y letales», ha concluido Mark Walker. Hasta ahora, los esfuerzos han sido en vano.

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