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Miden el aliento de azufre de Ío, el mundo infernal torturado por Júpiter

Miden el aliento de azufre de Ío, el mundo infernal torturado por Júpiter
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G.L.S.

En 1979 los científicos de la ocupación Voyager se llevaron una sorpresa mayúscula cuando la sonda pasó por las «cercanías» de Ío, la tercera maduro escaparate de Júpiter. La Voyager 2 mostró la amarillenta superficie de un mundo castigado por ocho erupciones volcánicas e innumerables chimeneas que punteaban su superficie como cicatrices… o como rodajas de «pepperoni». Por eso, no sorprende que Ío fuera bautizada como «pizza moon». Diferente de las chanzas, lo más interesante es que Ío se convirtió en el primer mundo del sistema solar, por detrás de la Tierra, con vulcanismo activo.

Desde entonces, se han sucedido las observaciones de este adiátere. Es tan alto como la Vidriera y está impresionado por los estragos causados por la seriedad: es tan próximo a Júpiter, que su fuerza gravitacional remueve y calienta su interior, creando potentes erupciones volcáncias que expulsan materiales a cielo de hasta 500 kilómetros.

Pues proporcionadamente, esta misma semana, dos investigaciones han revelado nuevas observaciones que permiten cuantificar el vulcanismo de Ío, y, por consiguiente, cuán activo será el vulcanismo de otros mundos situados más allá del sistema solar.

Un reunión de científicos de la Universidad de California en Berkeley (Estados Unidos), entre otros, ha revelado que entre el 30 y el 40% del dióxido de azufre presente en la ámbito presente en Ío procede del vulcanismo. El resto, tal como han sugerido, es descocado a la ámbito cuando la radiación solar calienta su superficie, cubierta de dióxido de azufre helado. Las investigaciones se han publicado en « The Planetary Science Journal» y en « arXiv».

«No se sabía qué procesos dirigen la dinámica de la ámbito de Ío», ha dicho para « Sciencealert.com» Imke Parter, uno de los autores de las investigaciones. «¿Es actividad volcánica o gas sublimado procedente de la helada superficie de Ío, que queda bajo la luz solar? Lo que hemos mostrado ahora es que, de hecho, los volcanes tienen un gran impacto sobre la ámbito».

Un hermoso báratro magmático

Ío es un mundo muy castigado por la seriedad de Júpiter y de las grandes lunas Europa y Ganímedes. Al igual que la Vidriera genera mareas en la Tierra, «tirando» con su fuerza de los océanos y causando una diferencia en los mares de hasta 18 metros, estos tres mundos deforman la superficie de Ío hasta 100 metros (de roca, no de agua). Encima, las fuerzas de marea calientan su interior, formado por rocas sulfurosas (y no de silicatos, como el terrenal) y facilitan su fusión (más liviana que la de los silicatos).

Arriba, de color azul, una erupción captada en la superficie de Ío en 2018
En lo alto, de color zarco, una erupción captada en la superficie de Ío en 2018 – NASA/JPL/DLR

Esta mezcla de facilidad para fusionarse y de inmensas fuerzas de marea convierten a Ío en un mundo infernal, con más de 400 volcanes activos, y una superficie cubierta de hielo de ácido sulfúrico, entre otras moléculas. Encima, la radiación solar transforma su superficie y, transmitido que Ío está en el interior del campo hipnótico de Júpiter, el adiátere es bombardeado por partículas de adhesión energía que producen auroras rojas y verdes. Por extremo, Júpiter le arranca a Ío enormes cantidades de su gas cada segundo.

La clave que se quería resolver es cuán activo es el vulcanismo de Ío, teniendo en cuenta su composición, y la influencia de Júpiter, Ganímedes y Europa, con vistas a entender cómo serán otros mundos situados más allá del sistema solar. Por eso, se buscaba encontrar un buen indicador de actividad volcánica, como puede ser la cantidad de gas, sobre todo, dióxido de azufre, que es expulsado por los volcanes.

«El planeta de hielo y fuego»

Tal como los autores han sugerido, el problema es que en la superficie de Ío ya hay mucho dióxido de azufre. Está congelado, porque las temperaturas rondan los -130ºC, lo que, adjunto a las erupciones, en realidad convierten a éste en el «planeta de hielo y fuego». No obstante, cuando la radiación solar incide sobre este hielo, lo pasa a estado fluido (sublimación), enmascarando el posible propósito de los volcanes.

¿Cómo investigar a qué se debe la presencia de dióxido de azufre? En este caso, los investigadores reurrieron al telescopio ALMA («Atacama Large Millimeter/submillimeter Array»), del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Pimiento, para observar la ámbito de Ío a medida que este mundo entra y sale de la sombra proyectada por Júpiter. Durante estos eclipses, que podrían ver los habitantes del hercúleo planeta fluido, la presencia o desaparición de radiación solar permite estudiar la influencia de la sublimación en la composición de la ámbito.

Imagen a color real de Ío, captada por la sonda Galileo en 1999. Su superficie muestra el rastro de innumerables erupciones volcánicas
Imagen a color verdadero de Ío, captada por la sonda Galileo en 1999. Su superficie muestra el pista de innumerables erupciones volcánicas – NASA/JPL/University of Arizona

Para su sorpresa, los investigadores averiguaron que la sublimación de dióxido de azufre es extraodrinariamente rápida. Este mundo casi nada necesita 10 minutos para regenerar su ámbito, cuando sale de la sombra y se sitúa bajo la radiación solar.

Encima, gracias a ALMA pudieron identificar pruebas de la presencia de plumas (penachos) de dióxido y monóxido de azufre, así como de cloruro de potasio. Según los autores, esto sugiere que el interior de Ío es complicado, porque los volcanes se alimentan de fuentes de magma de diversa composición.

Por extremo, pudieron estimar que la contribución de los volcanes explica entre el 30 y el 50 % del dióxido de azufre presente en la ámbito de ete mundo. No obstante, en próximas investigaciones trabajarán en refinar estas estimaciones y en evaluar las temperaturas de Ío a bajas cielo, cerca de la superficie, para afianzar sus conclusiones.

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