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La vida del histórico telescopio de Arecibo llega a su fin tras una seria avería

La vida del histórico telescopio de Arecibo llega a su fin tras una seria avería
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G.L.S.

La vida del histórico radiotelescopio de Arecibo, una instalación construida en Puerto Rico en 1963 y que cuenta con una antena de 305 metros de diámetro, ha llegado a su fin, luego de una seria avería que ha condenado la integridad de su estructura. Hasta 2016, fue el anciano radiotelescopio de la Tierra, hoy por detrás del radiotelescopio chino FAST, de 500 metros de diámetro.

Este jueves, la Fundación Doméstico de Ciencia de Estados Unidos (NSF) ha anunciado en rueda de prensa que retirará el observatorio de Arecibo por el excesivo peligro que supone repararlo y que procederá a su demolición controlada.

«Nuestra intención ha sido encontrar una forma de preservar el telescopio sin poner a nadie en peligro», ha dicho en una rueda de prensa celebrada este jueves Sean Jones, director asociado del Directorado de Ciencias Físicas y Matemáticas, según ha recogido « Space.com». «Sin requisa, luego de revisar los informes de los ingenieros, no hemos enfrentado ninguna forma de hacerlo con seguridad».

El origen: dos cables sueltos

El anuncio se ha producido luego de que se soltaran dos de los cables que sostienen en el gracia una gran estructura de 900 toneladas, en la que se aloja el receptor del telescopio. Dicha plataforma está anclada a tres torres metálicas y suspendida encima del gran plato parabólico que actúa como reflector.

En primer zona, el 10 de agosto se soltó uno de los tirantes de la plataforma, que impactó con el plato situado más debajo y provocó una rotura de cerca de 30 metros. El 7 de noviembre, la NSF ordenó reponer el cabre dañado, pero antiguamente de poder hacerlo, otro de los tirantes se soltó. Los informes de los ingenieros, pertenecientes al Cuerpo de Ingenieros del Ejército de Estados Unidos, ha llevado a la valentía de retirar el observatorio, por el parada peligro de que la estructura colapse durante las reparaciones.

Imágenes del plato reflector dañado tras desprenderse un cable en agosto
Imágenes del plato reflector dañado tras desprenderse un cable en agosto – Observatorio de Arecibo

«El telescopio está en un serio peligro de sufrir un colapso inminente y descontrolado», ha dicho Ralph Gaume, director de la División de Ciencias Astronómicas de la NSF. «Según los informes técnicos, incluso los intentos de estabilizar o poner a prueba los cables podrían acelerar el sentencia catastrófico. No pueden aseverar cuál es el ganancia de segturidad de la estructura, pero han avisado de que caerá en un futuro próximo por sí sola».

«Esta valentía no tiene que ver con los méritos científicos del Observatorio de Arecibo», ha subrayado Gaume. «Es cuestión de seguridad».

A continuación, la NSF tratará de conservar el centro de visitantes y dos instrumentos asociados a este observatorio. Por el momento, se está barajando usar explosivos para disminuir los posibles riesgos del colapso. Así mismo, se recolocarán los proyectos científicos que estaban en marcha, siempre y cuando sea posible: «Una parte de la ciencia de Arecibo será transferida a otra parte, otra no lo será», ha agradecido Ralph Gaume.

La ciencia de Arecibo

El observatorio ha estado funcionando durante 57 primaveras y ha sido fundamental para varios importantes descubrimientos premiados con el Nobel. En 1964, permitió determinar con precisión el periodo de Mercurio, y pasarlo de 88 a 59 días. Asimismo hizo posible obtener las primeras evidencias de la existencia de las estrellas de neutrones, así como del descubrimiento del primer púlsar binario y del púlsar de desvío más rápido.

El Mensaje de Arecibo
El Mensaje de Arecibo

En 1989, permitió obtener la primera imagen directa de un asteroide de la historia y llevó a descubrir el púlsar PSR B1257+12, que más tarde hizo posible el hallazgo de los primeros exoplanetas. El radiotelescopio de Arecibo ha permitido trazar mapas de la distribución de hielo en las regiones polares de Mercurio, el hallazgo de moléculas prebióticas en galaxias lejanas y la detección de violentos estallidos de energía.

Por otra parte de eso, en 1974 se envió el Mensaje de Arecibo, una transmisión de radiodifusión con la finalidad de comunicarse con extraterrestres, y dirigida al cúmulo globular Messier 13, a 25.000 primaveras luz de distancia, y que definió un patrón de píxeles. En este tiempo, igualmente ha sido una de las fuentes de datos de los proyectos de búsqueda de vida exterrestre.

Este telescopio apareció en la serie documental «Cosmos» y en la novelística «Contact», ambas del astrónomo y divulgador Carl Sagan.

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