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La NASA estudia cómo resolver una fuga de muestras del asteroide Bennu

La NASA estudia cómo resolver una fuga de muestras del asteroide Bennu
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El miércoles de la semana pasada la sonda OSIRIS-REx contactó durante unos segundos con Bennu, un asteroide con forma de diamante de 492 kilómetros de diámetro, situado a unos 334 millones de kilómetros de la Tierra. La nave, del tamaño de un minibús, desplegó un rama robótico para remover las piedras y el polvo de la superficie y recogerlo en un recipiente peculiar. El objetivo de la nave OSIRIS-REx era acoger entre 50 y 2.000 gramos de regolito para traerlos a la Tierra en 2023, y estudiar aquí su composición en gran profundidad, con la intención de cultivarse sobre los orígenes del agua y de la materia orgánica del sistema solar.

Varios días luego de estas complejas operaciones, los científicos han recibido imágenes que traen buenas y malas noticiario. Por una parte, confirman que nave ha recogido más del exiguo de 50 gramos necesarios para cumplir con su labor, pero por otra, que el recipiente no esetá correctamente cerrado y está perdiendo una parte de su preciada carga.

«Estamos trabajado para proseguir nuestro éxito y ahora mi tarea es traer a la Tierra la decano cantidad de muestras de Bennu que nos sean posibles», dijo en un comunicado de la NASA Dante Lauretta, investigadora principal de la labor OSIRIS-REx, en la Universidad de Arizona en Tucson (EE.UU.). «La pérdida de masa me preocupa, así que estoy animando al equipo para retener la preciada muesta tan rápido como sea posible».

Protegerse las muestras «en el faltriquera»

Luego del contacto, la nave está orbitando Bennu, y todavía no ha llevado a extremo una importante maniobra que le permitirá poner a menos su carga. Su trabajo ahora es plegar el rama que recogió las muestras y abocar su extremo a un recipiente donde las pondrá a buen recaudo, como si se tratara de un rama guardando la billetera en el faltriquera.

Estaba previsto que la nave llevara a extremo algunos giros para contar la masa recogida en su rama, pero al revisar las imágenes, los científicos observaron que la nave recogió muchas muestras y que algunas están escapando lentamente, en la microgravedad del entorno. Esta «fuga» afecta al «Touch-And-Go Sample Acquisition Mechanism» (TAGSAM), el extremo del rama, con aspecto de filtro del tonada de coche antiguo, y que no está muy correctamente cerrado correcto a la presencia de piedrecitas en alguna de las ranuras.

Las imágenes muestran incluso que cualquier sacudida de la nave y del TAGSAM pueden hacer que se pierda más muestra, lo que es un problema teniendo en cuenta que el rama todavía tiene que plegarse y que la nave tiene que ajustar su área con sus propulsores. Por eso, los científicos e ingenieros ahora están estudiando cómo auxiliar las muestras, y ya han cancelado una ignición programada de la nave.

Un problema no muy arduo

«Aunque tengamos que ser rápidos para retener la muestra, no tenemos un arduo problema», ha dicho Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, en Washington. «Estamos muy ilusionados por ver lo que parece ser una mucho muestra, que inspirará a décadas de ciencia».

Antaño de que las muestras cumplan con ese brillante papel, los ingenieros de la NASA han de conseguir que el TAGSAM descargue las muestras en la «Sample Return Capsule» (SRC), un compartiento incomunicado, protegido por un escudo térmico, que permitirá el regreso de las muestras a través de la medio de la Tierra.

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