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La NASA anuncia la «detección inequívoca» de agua en la superficie de la Luna

La NASA anuncia la «detección inequívoca» de agua en la superficie de la Reflejo
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José Manuel NievesJosé Manuel Nieves

Los datos, esta vez, son inequívocos. La NASA ha detectado agua en la Reflejo, y por otra parte lo ha hecho en su superficie y en cantidad más que suficiente para aprovisionar las micción de las futuras colonias humanas que, durante los próximos primaveras, se establecerán en nuestro adiátere de forma permanente.

La agencia espacial norteamericana llevaba varios días caldeando el círculo para un anuncio «nuevo y emocionante», un descubrimiento hecho en la Reflejo gracias al Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA), un telescopio de infrarrojos montado en un avión Boeing 747 modificado.

El hallazgo, que se publica esta semana en dos artículos en «Nature Astronomy» ( aquí y aquí) no solo implica la detección directa de agua molecular (H2O) en la Reflejo, sino que señala además la existencia de grandes áreas, rodeando de los dos polos lunares, en las que el agua podría estar atrapada de forma estable. Lo cual significa que podría ser fácilmente recuperada por los futuros astronautas.

Hasta ahora, observaciones no concluyentes

Estudios anteriores ya habían hallado signos de hidratación en la superficie mancha, especialmente rodeando del polo sur. Pero aquellas detecciones, llevadas a angla en 2009 de forma independiente por varias misiones espaciales (la nave india Chandrayaan-1 y las sondas de la NASA Cassini-Huygens y Deep Impact), no fueron concluyentes ya que los espectrómetros de a borde detectaron, en el rango del infrarrojo, absorciones a una distancia de onda (3 nanómetros) que podía delatar tanto la presencia de agua como de hidroxilo (OH), un liga pragmático formado por un átomo de hidrógeno y uno de oxígeno que es muy habitual en alcoholes y otros compuestos orgánicos.

Ahora, en uno de los dos estudios de «Nature», Casey Honniball, del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la Nasa, ha analizado conexo a su equipo los datos del telescopio delicado del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA), que observaba la cristalera en infrarrojos a 6 nanómetros. Y a esa distancia de onda, a diferencia de las observaciones anteriores, pudieron detectar una firma inequívoca del H20 que no se comparte con otros compuestos de hidroxilo. En otras palabras, identificaron agua sin ningún clase de dudas.

La ilustración muestra el observatorio SOFIA, a bordo de un avión, y varias moléculas de agua atrapadas en una partícula del suelo
La ilustración muestra el observatorio SOFIA, a borde de un avión, y varias moléculas de agua atrapadas en una partícula del suelo – NASA

Los investigadores descubrieron, por otra parte, que en las latitudes altas cerca del polo sur el agua está presente en concentraciones que van de las 100 a las 400 partes por millón. Según Honniball y sus colegas, el agua detectada está, con toda probabilidad, almacenada en vidrio o esparcida entre granos de polvo y regolito de la superficie mancha, donde permanece a ileso de las duras condiciones ambientales.

El agua está en las «trampas frías»

En el segundo estudio, Paul Hayne y su equipo de colaboradores de la Universidad de Colorado en Boulder examinan con todo detalle la distribución en la Reflejo de áreas en sombra permanente, donde nunca llega la luz del Sol. Conocidas como «trampas frías», el agua podría ser capturada y permanecer inalterada en esos lugares, a menudo no mayores que una moneda, durante larguísimos periodos de tiempo.

«Si puedes imaginarte de pie en la Reflejo y cerca de sus polos -dijo Hayne- verías sombras por todas partes. Y muchas de esas sombras podrían estar llenas de hielo». Según el estudio, esos rincones oscuros, a ileso de los rayos del Sol durante miles o incluso millones de primaveras, podrían ser mucho más abundantes de lo que se pensaba hasta ahora.

«Si puedes imaginarte de pie en la Reflejo y cerca de sus polos -dijo Hayne- verías sombras por todas partes. Y muchas de esas sombras podrían estar llenas de hielo»

El complicado fondo de los cráteres lunares

Hasta el momento, ya se había descubierto que en el complicado fondo de algunos cráteres lunares, donde la luz solar nunca ha llegado, existen grandes depósitos de hielo. Una buena parte del cráter Shackleton, por ejemplo, de unos 20 km de diámetro y varios km de profundidad, está permanentemente en sombra (y a 150 grados bajo cero) correcto a la posición de la Reflejo en relación al Sol. Se tráfico, pues, de una enorme «trampa fría» con una gran cantidad de hielo de agua en su interior. Pero en este estudio se trataba de comprobar si además hay en la Reflejo otra clase de «trampas» más accesibles. ¿Existen estas trampas para el agua sólo en los grandes cráteres o se extienden además por la superficie mancha?

Para averiguarlo, los autores consideraron una amplia tono de posibles tamaños de estas trampas frías, que pueden ser muy grandes, como las que hay en los fondos de los grandes cráteres, pero que además pueden conmover a tener tan pronto como un cm de diámetro. Y descubrieron que las más pequeñas son cientos, incluso miles de veces más numerosas que las grandes, y que pueden encontrarse en uno y otro polos. Según el estudio, aproximadamente 40.000 km cuadrados de superficie mancha, repartidos en sombras permanentes de varias formas y tamaños, tienen la capacidad de atrapar y retener agua en forma de hielo.

¿Agua para absorber?

«Es posible que los astronautas no necesiten ahondar en estos oscuros y profundos cráteres -afirma Hayne-. Podrían caminar y encontrar una sombra de un medida de satisfecho y que tenga la misma probabilidad de tener hielo. Si estamos en lo cierto el agua será mucho más accesible para absorber, para hacer combustible o para todo aquello para lo que la NASA necesite agua».

Hayne señala que su equipo no puede probar que estas sombras positivamente contengan bolsas de hielo; la única forma de hacerlo sería ir allí en persona o con vehículos de exploración y excavar. Pero los resultados son prometedores, y futuras misiones podrán arrojar más luz, fielmente, sobre los capital hídricos disponibles en la Reflejo. El propio Hayne lidera actualmente uno de estos trabajos, el Peca Compact Infrared Imaging System (L-CIRiS), que tomará imágenes panorámicas en infrarrojos cerca del polo sur de la Reflejo en 2022.

La conclusión de uno y otro estudios es que en la Reflejo existen varios procesos capaces de producir agua de forma eficaz, y lugares en los que ese agua puede decidir almacenada en forma de depósitos de hielo. Una nueva inmejorable para los planes de expansión de la Humanidad más allá de los confines del mundo que la vio germinar.

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