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Hallan el posible origen de la rubeola, 200 años después de su descubrimiento

Hallan el posible origen de la rubeola, 200 primaveras a posteriori de su descubrimiento
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Gonzalo López SánchezGonzalo López Sánchez

El virus de la rubeola es un buen argumento contra los antivacunas, porque ha sido prácticamente erradicado gracias a la inmunización. Igualmente puede servir como argumento para los que insisten que el SARS-CoV-2 es un patógeno tan peligroso y su origen tan umbrátil que tiene que acaecer sido creado en un laboratorio: el virus de la rubeola incluso es muy contagioso y peligroso y su origen es totalmente incierto, aunque lleve por lo menos dos siglos infectando al ser humano.

Precisamente este miércoles, un estudio publicado en « Nature», y realizado por dos equipos de investigadores independientes, reveló indicios muy importantes sobre el posible origen del virus de la rubeola. Los científicos han descubierto dos parientes de este virus, llamados ruhugu y rustrela, en ratones de campo de Alemania y murciélagos de Uganda. Encima, los autores han descrito estos virus y han comparado su «parentesco», entre sí y con la rubeola, en unos examen que son fundamentales para encontrar el origen de este virus.

«¿Por qué ha sido tan difícil situar los orígenes de los parientes del virus de la rubeola?», se pregunta Tony Goldberg, investigador en la Universidad de Wisconsin-Madison y director del equipo estadounidense implicado en el estudio. «¿Por qué han pasado 206 primaveras desde que George Maton describiera por primera vez la rubeola y, ahora, en un plazo de tres meses, dos equipos independientes lo han averiguado, y encima han tenido la suerte de oír de los resultados del otro equipo?».

Para Goldberg la respuesta está en la tecnología, que ahora ha renovador lo suficiente como para hacer más sencillo la búsqueda de genomas de virus en animales. Pero incluso ha influido la suerte. O, mejor dicho, la serendipia.

Dos nuevos virus, por casualidad

Como ya le ocurrió a Alexander Fleming en los primaveras 20, cuando la casualidad y la curiosidad le llevaron a descubrir las propiedades antibióticas de la penicilina, el equipo de Goldberg estaba buscando coronavirus en murciélagos de Uganda, ayer de la pandemia, cuando dieron con poco que no esperaban encontrar: la secuencia de un virus desconocido, en muestras tomadas de murciélagos «cíclopes de hocico con forma de hoja» (Doryrhina cyclops).

Un murciélago próximo a Doryrhina cyclops
Un vampiro próximo a Doryrhina cyclops – Allen, J. A., Lang, H., & Chapin, J. P.

Los examen mostraron que este virus, llamado ruhugu (en honor a la palabra obuhuguhugu, que en una habla ugandesa significa poco así como aleteo), es muy similar al virus de la rubeola: solo difiere en una pequeña región de sus genes, en una región implicada con la producción de la proteína que le permite unirse a las células a las que ataca.

Con unos tres meses de separación, otro equipo de investigadores trabajaba en Alemania en examinar qué patógeno, causante de tumefacción en el cerebro, había sido capaz de matar a un ignorante, a un canguro y a un capibara en un zoo. Entonces, dieron con el virus rustrela, en honor a Strelasund, un ayuda del mar Báltico, en los cerebros de estos animales muertos. Posteriormente, incluso encontraron al virus en los cerebros de ratones de campo de cuello amarillo perfectamente sanos, a unos 10 kilómetros del zoo.

Los autores han comentado que ningún de estos virus infecta a humanos, pero que uno y otro pertenecen a la clan Matonaviridae, un conjunto de virus cuyo único parte conocido era el virus de la rubeola, desde que se identificara en 1962.

La peligrosa y escurridiza rubeola

La rubeola es un virus de transmisión aérea prácticamente erradicado gracias a la inmunización (se han administrado más de 500 millones de dosis desde los primaveras setenta), aunque todavía hay brotes en diversas partes del universo. Causa sarpullidos y síntomas similares a los de la enfriamiento, y puede provocar abortos o malformaciones en bebés: cada año, 100.000 niños nacen con sordera, ceguera o problemas de corazón por yerro de este virus.

Hasta ahora, nunca se había descubierto al virus de la rubeola ni a ningún pariente en animales. Pero ahora su hallazgo en murciélagos y en ratones de campo sugiere que el origen de la rubeola está en animales, y hace sospechar que ratones y murciélagos son reservorios naturales de este virus, es aseverar, un «surtidor» de patógenos, que transmiten el virus sin caer enfermos.

¿Por qué murciélagos y ratones?

«Roedores —especialmente ratas y ratones— y murciélagos son el reservorio de muchos patógenos», ha explicado a TechnoMiz Nacho de Blas, epidemiólogo veterinario de la Universidad de Zaragoza. Los motivos son varios: «Tienen un sistema inmunitario muy desarrollado, por lo que pueden sufrir la infeccción de múltiples patógenos sin sobrevenir la enfermedad», ha comenzado.

Fotografía de varios virus de la rubeola
Fotografía de varios virus de la rubeola – CDC

Encima, estos animales viven en comunidades muy grandes y densas: «En una cueva pueden radicar decenas de miles de murciélagos, muy apiñados, por lo que la transmisión de patógenos es muy sencillo». El resultado es que uno y otro son «un laboratorio natural muy bueno para que se produzcan mutaciones y variaciones naturales en los patógenos».

«Ratones y murciélagos son un laboratorio natural para que se produzcan mutaciones y variaciones naturales en los patógenos»

Por zaguero, De Blas ha destacado que uno y otro animales interactúan mucho con los humanos: están presentes de forma silenciosa en las ciudades y en el campo y establecemos con ellos una interacción «asaz reincorporación», a través de las heces, de la orina o de los microorganismos que exhalan.

Por poner algunos ejemplos, los murciélagos son portadores del virus de Marburgo, del Nipah, del Hendra, del Ébola o del virus de la hidrofobia. Encima de lo ya mencionado, devoran toneladas de insectos, a su vez portadores de múltiples microorganismos, y son un conjunto de animales muy diverso y versátil.

¿Pueden saltar a humanos?

De revés a la rubeola y a sus nuevos parientes, los virus ruhugu y rustrela, Goldberg ha comentado que todavía no hay evidencias de que estos puedan saltar a humanos, si admisiblemente es cierto que ya han mostrado su versatilidad al infectar a mamíferos considerablemente diferentes en el zoo de Alemania.

«Si alguno de ellos resulta ser zoonótico —es aseverar, que tiene capacidad de saltar de animales a humanos— cambiará por completo la situación de la erradicación de la rubeola».

Por fortuna, la similitud entre estos tres virus sugiere que la vacuna frente a la rubeola debería de ser efectiva contra los dos nuevos.

Esta investigación ha vuelto a resaltar la importancia de atender los animales salvajes en rastreo de virus potencialmente peligrosos. Igualmente de la penuria de estudiar los impactos del uso del medio circunstancia. Desde hace décadas, cada vez más patógenos emergentes infectan al humano gracias a la invasión de ecosistemas y a la interconectividad y reincorporación densidad de sus poblaciones.

«Los virus se quedan en su sitio cuando los ecosistemas están intactos», ha dicho Goldberg. Otro motivo más para proteger el medio circunstancia.

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