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El gigante Betelgeuse, más cerca de la Tierra de lo que se creía

El gigantesco Betelgeuse, más cerca de la Tierra de lo que se creía
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José Manuel NievesJosé Manuel Nieves

A principios de este año, todas las alarmas se dispararon cuando los astrónomos detectaron que el brillo de Betelgeuse, una hado gigantesco roja que se encuentra al final de su existencia, se reducía drásticamente en tres ocasiones diferentes y durante un periodo de casi nada tres meses (entre octubre de 2019 y enero de 2020). Un comportamiento así no se había gastado en los últimos 150 abriles, y los científicos pensaron que podía ser un signo inequívoco de que la gigantesca hado, más de mil veces veterano que el Sol, estaba agotando su tiempo y se disponía a chascar como supernova, uno de los fenómenos más violentos y espectaculares de todo el Universo.

Tras dos meses de intensos estudios, sin incautación, los investigadores se dieron cuenta de que, a pesar de que efectivamente Betelgeuse está al final de su vida y de que terminará convirtiéndose en una supernova, su arranque podría no ser, posteriormente de todo, tan inminente. El primero de los tres oscurecimientos de la hado, en sorpresa, se debió a una puesta en circulación de material, en forma de polvo, que durante unos meses ocultó parte de su luz. Luego, al disiparse la cirro, el brillo volvió a ser regular.

Ahora, un nuevo estudio realizado por un equipo internacional de investigadores y dirigido por Meridith Joyce, de la Universidad Doméstico de Australia, sugiere que podrían acaecer otros 100.000 abriles antiguamente de que la gigantesco roja estalle. Un suspiro en tiempo crucial, aunque una cielo para el ser humano. Pero no solo eso. Joyce y sus colegas, en sorpresa, descubrieron que en ingenuidad la hado es más pequeña y cercana a la Tierra de lo que se creía hasta ahora. El trabajo acaba de publicarse en The Astrophysical Journal.

Según la investigadora, esta supergigante roja, parte de la constelación de Orión y que lleva mucho tiempo fascinando a los científicos «se ha estado comportando de forma extraña por último. Sabemos que el primer evento de atenuación involucró una cirro de polvo. Y hemos descubierto que el segundo evento, más pequeño, se debió probablemente a pulsaciones de la hado».

Los investigadores utilizaron modelos hidrodinámicos y sísmicos para instruirse más sobre la física que impulsa esas pulsaciones y hacerse una idea más clara de en qué grado de su vida se encuentra exactamente Betelgeuse. Según Shing-Chi Leung, de la Universidad de Tokio y coautor del estudio, «el disección confirmó que las ondas de presión, esencialmente ondas sonoras, eran la causa de la pulsación de Betelgeuse».

«La hado -explica Joyce- está quemando helio en su núcleo en este momento, lo que significa que no está ni cerca de explotar. Podríamos estar observándola cerca de cien mil abriles antiguamente de que ocurra una arranque». Cuando llegue por fin ese momento, la hado gigantesco se convertirá en uno de los objetos más brillantes del firmamento. Su brillo será tal que proyectará sombras durante la tinieblas y será, durante meses, perfectamente visible durante el día.

Para László Molnár, del Observatorio Konkoly en Budapest y otro de los autores de la investigación, el nuevo estudio igualmente revela lo holgado que es Betelgeuse en ingenuidad, y la distancia verdadero a la que está de la Tierra. «El tamaño físico verdadero de Betelgeuse -explica- ha sido un poco misterioso: estudios anteriores sugerían que podría ser incluso más holgado que la trayectoria de Júpiter. Pero nuestros resultados dicen que Betelgeuse solo se extiende a dos tercios de eso, con un diámetro que es 1.500 veces el del Sol. Y una vez que tuvimos el tamaño físico de la hado, pudimos determinar la distancia a la que está de la Tierra. Nuestros resultados muestran que, en ingenuidad, se encuentra a 530 abriles luz de nosotros, un 25% más cerca de lo que se pensaba».

La buena aviso, sin incautación, es que Betelgeuse aún está demasiado remotamente de la Tierra como para que su arranque tenga un impacto significativo en nuestro planeta. En palabras de Joyce, «sigue siendo un gran problema cuando estalla una supernova. Y este es nuestro candidato más cercano. Nos da una oportunidad única de estudiar lo que les sucede a las estrellas como esta cabal antiguamente de que exploten».

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