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Descubren todo un sistema de lagos de agua líquida bajo el polo sur de Marte

Descubren todo un sistema de lagos de agua líquida bajo el polo sur de Marte
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Judith de JorgeJudith de Jorge

Un equipo de astrónomos italianos descubrió hace dos abriles un gran laguna de agua líquida de 20 kilómetros de diámetro oculto bajo la superficie helada del polo sur de Marte. El hallazgo fue posible gracias a las imágenes del orbitador europeo Mars Express. Ahora, una nueva revisión de los datos de la nave ha confirmado la naturaleza líquida del laguna y ha incompatible que no es el único. A su rodeando, hay al menos otros tres parches húmedos más pequeños y de gran salinidad. Ese hábitat, dicen los responsables de la investigación en la revista «Nature Astronomy», podría rememorar a las reservas subglaciales de la Antártida, donde sobreviven organismos sencillos adaptados a las condiciones extremas.

Hace miles de millones de abriles, mares y ríos daban forma al paisaje de Marte. Pero la medio del planeta adelgazó y se enfrió, de tal forma que, en la ahora, el paisaje marciano no es más que un abismo árido de cuya superficie el agua líquida está condenada a irse. Como mucho, se mantiene en forma de hielo en los casquetes polares o en depósitos subterráneos. El equipo de Roberto Orosei, del Instituto Franquista de Astrofísica en Bolonia, sorprendió a la comunidad científica en 2018 al anunciar la existencia de un gran laguna a kilómetro y medio bajo Ultimi Scopuli, en el polo sur marciano. Era la primera vez que se observaba un cuerpo estable de agua líquida en el planeta rojo, por lo que el anuncio fue recibido con gran futuro, pero igualmente originó un profundo debate.

Puede que este nuevo estudio, esta vez dirigido por Elena Pettinelli, de la Universidad de Roma Tres, ponga punto final a la discusión. El equipo empleó el mismo aparato, Marsis (Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding), a lado de la Mars Express, para revisar una amplia radio de 250 × 300 kilómetros cuadrados rodeando del cuerpo puro ya conocido. Este aparato envía pulsos de radar que penetran en el circunscripción y los bloques de hielo para posteriormente evaluar el tiempo que tardan en reflejarse en la nave espacial y con qué fuerza.

Salmueras

Los autores pudieron confirmar la naturaleza líquida del gran laguna observado anteriormente. Adicionalmente, identificaron al menos otras tres pequeñas manchas de agua con una extensión beocio de 10 kilómetros, separadas del cuerpo principal por zonas de material seco y probablemente situadas a menos profundidad. «Otras áreas son sospechosas de abrigar agua, pero la identificación sigue siendo poco ambigua», dice Orosei, quien igualmente participa en el nuevo estudio, en un correo electrónico a este diario. Los investigadores creen que estos lagos se mantienen líquidos a pesar del frío extremo al tratarse de soluciones hipersalinas (salmueras de perclorato hipersalino), en las que se disuelven altas concentraciones de sales en agua.

«Sabemos que la temperatura media en los polos de Marte es de rodeando de -110 ° C, e incluso si el hielo sobre el agua proporciona poco de aislamiento térmico (al igual que lo hace para los lagos subglaciales en la Antártida), se cree que es insuficiente para elevar la temperatura por encima 0 ° C en la parte inferior de la capa de hielo. Sin incautación, las sales pueden disminuir el punto de congelación del agua en decenas de grados», explica Orosei.

Los lagos se esconden bajo una capa helada en el Polo sur del planeta rojo
Los lagos se esconden bajo una capa helada en el Polo sur del planeta rojo – ESA/DRL

Rastros de vida

La existencia de lagos subglaciales podría tener importantes consecuencias para la presencia de nichos habitables en Marte, similares a los que se encuentran bajo las capas de hielo de la Antártida en la Tierra, como el conocido laguna Vostok, a unos 4 kilómetros de profundidad. Esos lugares extremos, de antemano inhóspitos, son el hogar de organismos unicelulares con metabolismos adaptados.

«Si aceptablemente la existencia de un solo laguna subglacial podría atribuirse a condiciones excepcionales como la presencia de un volcán debajo de la capa de hielo, el descubrimiento de todo un sistema de lagos implica que su proceso de formación es relativamente simple y popular, y que probablemente existieron durante gran parte de la historia de Marte», explica Sebastian Laurel, de la Universidad de Roma Tres y coautor del estudio, en otro correo electrónico. «Por esta razón -continúa-, aún podrían retener rastros de cualquier forma de vida que podría deber evolucionado cuando Marte tenía una medio densa, un clima más suave y la presencia de agua líquida en la superficie, similar a la Tierra primitiva».

O quizás vida presente. Como indica el investigador, «los lagos salados existen en todos los continentes de la Tierra. Invariablemente, con independencia de la química específica de las aguas y del contenido de oxígeno en los entornos, los microbiólogos han incompatible bacterias vivas (por ejemplo, extremófilos) y otros microorganismos en ellas». De igual forma, Orosei señala que cualquier vida en este tipo de entorno sería «muy simple». «Cuanto más severo es el medio ámbito, más simples son los organismos que pueden sobrevivir en él», argumenta.

Por desgracia, salir de dudas no será acomodaticio. Para percatar(se) evidencias directas de la existencia de vida en esas aguas haría desidia despachar allí una representación capaz de perforar 1,5 kilómetros de hielo y recoger el agua líquida para su prospección, una tecnología que aún tardará en conseguir.

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