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Cómo la «Gran Muerte» estuvo a punto de aniquilar toda la vida en la Tierra

Cómo la «Gran Homicidio» estuvo a punto de aniquilar toda la vida en la Tierra
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J. de J.

Para el ser humano es inimaginable, pero la Tierra ha pasado por catástrofes globales que han puesto en peligro la misma vida en el planeta. Una de las más conocidas es la que ocurrió hace 66 millones de abriles, cuando el impacto de un asteroide en lo que hoy es la península del Yucatán, en México, puso fin a la era de los dinosaurios. Pero mucho ayer, hace 252 millones de abriles, en el meta entre las épocas del Pérmico y Triásico, sucedió una cese masiva mucho más extrema, conocida como la «Gran Mortandad». Las tres cuartas partes de todas las especies terrestres y en torno a del 95% de todas las del océano desaparecieron. Incluso las plantas y los insectos generalmente resistentes sufrieron una aniquilación. El mundo estuvo cerca de convertirse en una roca desolada y yerma.

Aunque las causas de esta cese masiva aún generan controversia, los científicos coinciden en señalar a unas gigantescas erupciones volcánicas ocurridas en una gran región entonces activa emplazamiento trampas o escaleras siberianas, que liberaron en la medio miles de millones de toneladas de cenizas y carbono, alterando drásticamente el clima en todo el mundo. Ahora, un equipo internacional ha reconstruido la secuencia de los hechos que llevaron a un insoportable objetivo invernadero. Su estudio, advierten en la revista «Nature Geoscience», extrae lecciones sombrías para el futuro si no cuidamos el medio hábitat.

Fósiles de almejas

Los investigadores, dirigidos por Hana Jurikova, del centro Teutónico de Investigación de Geociencias – Centro Helmholtz Potsdam, estudiaron los isótopos del hábitat boro en las conchas calcáreas de fósiles de braquiópodos -unos organismos similares a las almejas que existieron en la Tierra durante 500 millones de años- encontrados correctamente conservados en los Alpes del Sur. Estas conchas se depositaron en el fondo del océano Tetis hace 252 millones de abriles.

Resulta que dependiendo del fracción de acidificación de los mares, los caparazones de los organismos que viven en ellos difieren sutilmente en su composición química. De esta forma, los investigadores pudieron determinar la tasa de acidificación de los océanos en el meta Pérmico-Triásico.

Adecuado a que el pH del océano y el dióxido de carbono atmosférico (CO 2) están estrechamente relacionados, el equipo pudo rehacer los cambios en el CO 2 atmosférico al inicio de la cese de los isótopos de boro y carbono. Luego utilizaron un maniquí geoquímico renovador para estudiar el impacto de la inyección de CO 2 en el medio hábitat.

Sensación invernadero

Sus hallazgos mostraron que las erupciones volcánicas en los traps, liberaron inmensas cantidades de CO 2 a la medio. La exención de este gran CO 2 duró varios milenios y provocó un musculoso objetivo invernadero en el mundo del Pérmico tardío, provocando un calentamiento y una acidificación extremos del océano.

Igualmente trajo consecuencias adicionales: con el aumento de las temperaturas globales causado por el objetivo invernadero, todavía aumentó la meteorización química en la tierra. Durante miles de abriles, cantidades crecientes de nutrientes llegaron a los océanos a través de ríos y costas, que luego se fertilizaron en exceso. El resultado fue un agotamiento de oxígeno a gran escalera y la sobresalto de ciclos elementales completos.

Los múltiples factores estresantes ambientales resultantes se combinaron para eliminar una amplia variedad de grupos de animales y plantas. «Estamos delante una catástrofe en cascada en la que el aumento de CO 2 en la medio desencadenó una esclavitud de eventos que extinguieron sucesivamente casi toda la vida en los mares», asegura Jurikova.

Acciones humanas

«Las antiguas erupciones volcánicas de este tipo no son directamente comparables a las emisiones de carbono antropogénicas (hechas por el hombre) y, de hecho, todas las reservas modernas de combustibles fósiles son demasiado insuficientes para liberar tanto CO 2 durante cientos de abriles, y mucho menos miles de abriles como lo que fue animado hace 252 millones de abriles», explica. «Pero es asombroso -continúa- que la tasa de exhalación de CO 2 de la humanidad sea actualmente catorce veces veterano que la tasa de exhalación anual en el momento que marcó la veterano catástrofe biológica en la historia de la Tierra “.

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